「英雄のしつけかた」
第四章 カッシュ要塞

第108話 還る場所 5

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「よし、小僧! お前が大人になるまで俺が直々に鍛えてやる。まずは遊ぶところから始めればいいんだろう? 道場に行くぞ!」
 ガラルドはすでにやる気満々である。
 鍛えると育てるは天と地ほどの差があったが、大雑把なガラルドは同意義としてとらえていた。

 フンッとオルランドの首輪にある綱を外し、何やら小さく呟いた。
 フンフン♪ と鼻歌交じりでミレーヌの手にある腕輪にも触れる。
 呪具もないのにあっさり外して綱を千切り、ガラルドは自分の左手に巻いた。

「行ってくる」
 とりあえず言い残して、ガラルドはさっさと扉に向かって進んでいた。

 嫌だ! と叫んだが、グンッと身体が前に引かれて、オルランドは悲鳴を上げた。
 綱もなにもないのに、ガラルドから一定の距離以上は離れられない。
 それがガラルドの施した呪だとわかった時には、既に道場へと向かっていた。
 足をふんばるが、ズルズルと引きずられている。

「遊べば必ず子供は懐くはずだしな。俺がたくさん遊んでやるから感謝しろ」
「なんか、間違ってるぞ、それ!」
「細かいことは気にするな。男は木刀を振れてようやく半人前だ。真剣を持てば一人前だ」
「僕はもう、剣を持ってるって!」
「一振りより二振りの方が便利に決まっている。遠慮するな。双剣ならば俺に任せておけ」
「少しは聞けよ! 双剣なんて、僕はいらない!」
「遠慮するな、俺が教えたらすぐ覚える」
「遠慮じゃないって言ってるだろっ!」
 噛み合っていないようで、いいリズムで二人は言葉の応酬をしていた。
 どうやら相性がいいらしい。

 仲良しの会話が成立して素晴らしいと、皆が笑顔で手をふった。
「頑張ってくださいよ、お父さん」
 デュランの台詞に、扉を出たばかりのガラルドの背がグラリと揺れた。

「お父さんはよせ。そんな歳じゃないぞ」
 俺は二五歳で小僧は一三歳だと、立ち止まって真剣に否定する。

 クックッと全員が肩を揺らして笑いだした。
 ムキになるガラルドをいじるのは面白い。

 サガンが頭の後ろで手を組んだまま、シレッと言った。
「あんたならわからんじゃないか」
「そういや、似てるぞ。髪の色まで同じだから、本当は隠し子だろう?」
「確かに! 似すぎていて怖いな」
「似てないところを探してみるか?」
「よせよせ、探すだけムダだ」

 全員に「そっくりだ!」とからかわれて、真に受けたのかミレーヌが思い切り軽蔑の視線を向けた。

 その冷たい視線に、ガラルドはうろたえてしまう。
「おい、俺はそんな失敗など一度も……」
「一度も……? 心当たりがありますのね?」
 低い声でミレーヌが聞き返した。

 ガーンとガラルドはショックを受けた。
 心当たりなどないが、どうも風向きが悪い。

「おやおや~なにが一度もないんですか?」
「聞くだけ野暮だぞ、失敗してないらしいから」
「へぇぇ~そりゃ大したもんだ」
「案外、気がついてないだけかもな」

「うるさい! とにかく小僧と遊んでくる」
 少しはガラルドも学習していたので、バシッと会話を打ち切った。
 あおり立てる声にのせられたら、ありもしない隠し子疑惑が確定してしまう。
 こんな時に有効な行動は、古今東西、ただ一つ。
 逃げるが勝ちだ。
 クルリと背を向ける。



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